La inmunoterapia con células jóvenes ofrece una opción prometedora contra el cáncer

Estudio en ratones, células humanas sugiere propiedades anticancerígenas únicas de tal terapia

ESCUELA UNIVERSITARIA DE MEDICINA DE WASHINGTON

La inmunoterapia que implica el tratamiento del cáncer con las propias células inmunes del cuerpo, o las de un donante compatible, es prometedora en ensayos clínicos para algunos pacientes, pero no para todos.

Un nuevo estudio de la Facultad de Medicina de la Universidad de Washington en St. Louis sugiere que la edad de ciertas células inmunes utilizadas en dicha terapia juega un papel importante en la efectividad de la inmunoterapia. Estas células, las células asesinas naturales (NK), parecen ser más efectivas cuanto antes están en desarrollo, abriendo la puerta a la posibilidad de una inmunoterapia que no utilizaría células del paciente o de un donante compatible. En cambio, podrían desarrollarse a partir de los suministros existentes de las llamadas células madre pluripotentes humanas.

“Estamos tratando de mejorar la efectividad de la inmunoterapia para más pacientes”, dijo el autor principal Christopher M. Sturgeon, PhD, profesor asistente de medicina. “Esta fuente especial de células asesinas naturales tiene el potencial de llenar algunos de los vacíos que quedan con la terapia con células NK adultas. Hay evidencia temprana de que son más consistentes en su efectividad, y no necesitaríamos procesar células de un donante o del paciente. Podrían fabricarse a partir de suministros de células existentes siguiendo las estrictas pautas federales para buenas prácticas de fabricación. Las características de estas células nos permiten imaginar un suministro de ellas listo para sacar de la plataforma cada vez que un paciente las necesite “.

A diferencia de las versiones adultas de las células NK utilizadas en la mayoría de las terapias de investigación, las versiones anteriores de dichas células no se originan en la médula ósea. Por el contrario, estas células NK son un tipo especial de célula inmunitaria de corta duración que se forma en el saco vitelino del embrión de mamífero temprano. Pero para fines terapéuticos, tales células no necesitan originarse en embriones: pueden desarrollarse a partir de células madre pluripotentes humanas, que tienen la capacidad de dar lugar a muchos tipos de células diferentes, incluidas estas células asesinas naturales especializadas. La fabricación de estas células, que muchos centros médicos académicos ya tienen la capacidad de hacer, las haría disponibles rápidamente, eliminando el tiempo necesario para procesar las células del paciente o del donante, lo que puede llevar semanas.

“Antes de un cierto momento en el desarrollo temprano, no existe la médula ósea, pero todavía se está produciendo sangre en el embrión”, dijo Sturgeon. “Es una ola transitoria de sangre que forma el saco vitelino para mantener el embrión en funcionamiento hasta que la médula ósea comienza a formarse. Y esa es la generación de células sanguíneas que está haciendo estas células asesinas naturales únicas. Esta sangre temprana parece ser capaz de cosas que la sangre adulta simplemente no puedo hacer”.

Al estudiar las células madre pluripotentes inducidas por ratones y humanos que han sido inducidas a formar estas células NK únicas, los investigadores demostraron que las células NK son mejores para liberar químicos antitumorales específicos, un proceso llamado desgranulación, que sus contrapartes adultas. Incluso las células NK derivadas de la sangre del cordón umbilical no responden tan sólidamente. Las células NK de origen adulto también liberan diferentes productos químicos que desencadenan inflamación dañina, pero esta respuesta no es necesariamente efectiva contra el cáncer.

El trabajo anterior de otros grupos sugirió que las células NK de un desarrollo anterior podrían ser más efectivas, pero cómo y por qué este fue el caso seguía siendo desconocido. El origen específico de estas células también fue un misterio.

“Ahora sabemos de dónde provienen estas células asesinas naturales especiales y que nunca podemos obtenerlas de un donante adulto, solo de una célula madre pluripotente”, dijo Sturgeon. “Solo por su comportamiento único, hay un pequeño ensayo clínico de estas células que está en curso. Ahora que sabemos cómo fabricarlas y cómo funcionan, abre la puerta a más ensayos y a mejorar su función”.

Según Sturgeon, tales células podrían producirse a partir de líneas existentes de células madre pluripotentes que no tendrían que provenir de un donante compatible porque, en general, las células NK no atacan fuertemente los tejidos sanos del cuerpo, como pueden hacer muchas terapias de células T. Las células T son otro tipo de células inmunes que a menudo se usan para tratar el cáncer de sangre como parte de un trasplante de células madre, comúnmente llamado trasplante de médula ósea. Incluso cuando las células NK causan daño, no permanecen en el cuerpo por largos períodos de tiempo.

Desde el punto de vista de la ciencia básica, Sturgeon también está interesado en comprender por qué estas células están presentes en el embrión temprano en primer lugar y adónde van en el desarrollo posterior y después del nacimiento.

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